Древнее время

Впервые люди появились на территории Алтая около полутора миллионов лет назад. Ледниковый панцирь покрывал тогда огромные пространства Западной Сибири, поэтому все стоянки древних людей были расположены к югу от ледников, в прилегающих к ним заболоченных равнинах, холодных степях и лесостепях той эпохи — каменного века.

В конце VI — начале III века до н. э. на территории Алтая появляются группы пришлого населения. Культура пришлого населения получила название «афанасьевской» — по названию горы в Красноярском крае, около которой был раскопан первый могильник, относящийся к этому периоду. Племена афанасьевцев расселялись по Алтаю по рекам Бии и Катуни на юге и по Оби на севере. Это были раннескотоводческие племена протоевропеидов, основой жизни которых было отгонное скотоводство.

В I веке до н. э на Алтае существовала культура скифского типа, оставившая огромное количество уникальных памятников. Основным занятием населения Алтая того времени было скотоводство. Люди летом кочевали по равнинам и предгорьям, а с началом зимы отгоняли скот в горные долины. Оседлые племена Алтая в скифскую эпоху проживали в пределах от современной Кулунды на западе, до Кузнецкого Алатау на востоке и до Алтайских гор на юге.

С конца III века — начала II веков до н. э. и до конца I века до н. э. Алтай находился в сфере влияния племенного союза хунну — предков гуннов, впоследствии покоривших многие европейские народы в процессе «великого переселения народов». Хунну создали первое в Центральной Азии раннеклассовое государство. Массовое передвижение кочевых племен на запад сильно изменило облик населения Алтая. В лесной зоне начинает складываться культура самодийского населения, западносибирских угров и раннетюркских элементов.

С конца XVI века население Алтая тесно сближается с племенами западных монголов-ойратов. В 1635 году ойраты объединились в единое обширное государство — Джунгарское ханство. Большая часть алтайских племен была включена в состав Джунгарии.